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税法

苹果大避税来源:会计师世界杂志 编辑:casboryy 时间:2014-06-10 17:11:00

【摘要】苹果不仅是开发产品的天才、创新商业模式的天才,同时也是避税的天才。苹果绚丽的避税魔术被戏称作“爱尔兰荷兰三明治”,因为其手法主要是在两家爱尔兰子公司和一家荷兰子公司之间腾挪,就像两片面包夹着一片奶酪的三明治。
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  3月14日,根据非盈利新闻机构英国新闻调查局(BIJ)最近一份报告显示:包括苹果、微软、谷歌、思科在美国的四大科技巨擘,共同持有了高达1240亿美元美国国债,其中大部分由海外子公司离岸持有。这意味着它们可以以此躲避国内的高额税单。苹果公司不仅是开发产品的天才、创新商业模式的天才,其历来更是避税的天才。
  
  2012财年,苹果以557.6亿美元的全年税前收入,仅缴纳了140亿美元税款。其中,122.6亿美元支付美国联邦税,10.6亿支付美国的各州州税,支付海外税款的仅7.1亿美元;综合计算,总税率仅为22%,远低于联邦税率。按照美国税法的规定,对于苹果这种年营收规模超过1833.33万美元的公司,大部分的营收应适用35%的联邦税率。
 
  秘密在于,苹果税前收入中的三分之二被算在海外分公司账上。这部分收入只要不汇回美国,就不需要在美国纳税。据测算,苹果海外收入的税率只有3.3%,大大拉低了整体税率。为了实现这种避税魔术,苹果利用了美国的税法漏洞和海外不同国家之间的税法差异,从而做到“在有关税率最低的地方交相应种类的税”。
 
  避税魔术
 
  苹果绚丽的避税魔术被戏称作“爱尔兰荷兰三明治”,因为其手法主要是在两家爱尔兰子公司和一家荷兰子公司之间腾挪,就像两片面包夹着一片奶酪的三明治。
 
  为了吸引投资解决就业,爱尔兰的企业所得税非常低,只有12.5%,远低于美国和其他欧盟国家。苹果在爱尔兰设立苹果国际销售公司(Apple Sales International,下称“爱尔兰销售公司”),负责接收除了美国以外地区的所有销售收入,享受爱尔兰的低所得税税率。但相比一些税率极低的“避税天堂”,爱尔兰的所得税还是高,为了尽可能地少缴所得税,苹果要把大部分营收以成本最低廉的方式转移到避税天堂去。
 
  爱尔兰恰好又提供了向避税天堂转移营收的独特通道。根据爱尔兰独特的税法,即使是在爱尔兰注册的公司,只要其母公司或总部设在外国,就被认定为外国公司。于是,苹果在爱尔兰又设立了一家苹果国际运营公司(Apple Operations International,下称“爱尔兰运营公司”),其总部则设立在著名的避税天堂——加勒比群岛。由于爱尔兰运营公司是外国公司,它把收入汇到总部不需要向爱尔兰缴税,几乎是零成本。
 
  廉价的收银机已经设好,通向避税天堂的渠道也已打通,现在要考虑的是,怎么把爱尔兰销售公司的销售收入便宜地转到爱尔兰运营公司。
 
  直接转,要缴爱尔兰所得税,划不来;好在欧洲的另一个国家可以为这个关键的转移提供跳板,那就是荷兰。 苹果在荷兰设有一家子公司——苹果欧洲运营公司(Apple Operations Europe,下称“荷兰运营公司”)。与爱尔兰不同,荷兰税法以公司注册地而不是总部所在地来认定公司的国籍,所以苹果在爱尔兰与荷兰的3家子公司在荷兰都被认定为欧盟的公司。爱尔兰和荷兰都规定,欧盟成员国公司之间的交易,免缴所得税。
 
  桥梁也已经架好,现在的问题是:在这3家关联公司之间,并不存在实际的销售活动,怎样实现交易呢?
 
  苹果选择了一种看不见摸不着但又很值钱的交易品来充当转移收入的媒介——知识产权。当美国以外的苹果用户在iTune市场上点击购买一首歌或者一个软件的时候,苹果美国公司就把其所拥有的知识产权资产——也就是iPhone、iPad等硬件终端和iTune等软件所提供的服务——转移到爱尔兰运营公司,而用户所支付的现金则进入爱尔兰销售公司的账户。由于实现这一销售必须用到苹果的知识产权资产,因此爱尔兰销售公司就“需要”向爱尔兰运营公司支付知识产权专利使用费。爱尔兰销售公司通过荷兰运营公司的中转,将销售收入以专利使用费的名义转到爱尔兰运营公司,最终转到加勒比群岛上的总部。钱一旦进入那个避税天堂,就无法再被任何监管机构监控到。在整个收入转移过程中,只需要缴纳荷兰低廉的交易税和部分爱尔兰低廉的所得税。
 
  另外,苹果年报还披露,除上述3家欧洲的子公司外,苹果在美国也有一家注册在内华达州的子公司Braeburn Capital Inc。由于内华达州不征收公司所得税,让该子公司汇总公司营收并进行投资,可以使部分投资收益避免向加州缴纳8.84%的所得税。
 
  苹果公司所使用的上述国际会计策略在专业上被称为转让定价(Transfer Pricing),指的是关联企业之间通过销售货物、提供劳务、转让无形资产等定价巧妙的交易,进行资金的转移。 如果没有相关的避税策略,苹果2011财年应缴纳联邦税税额可能增加24亿美元。
 
  奇怪的借款派息
 
  通过转让定价,大量现金流向国外。虽然政府不能收到更多税款,但同时企业也无法将这笔钱用于国内投资,股东也没法拿到高额股息。但有时企业为了讨好投资者,同时为自己股票的高价值提供资金支持,向股东派息又非常必要。
 
  由于十年内首次出现季度净利润同比下滑,苹果公司之前宣布,计划在未来三年内出资600亿美元进行股票回购。据估计,苹果现金储备为1450亿美元,但在美国的现金储备仅为450亿美元,还不足以支撑其股票回购计划。倘若依靠海外资金,则首先需将其转移回美国,而这同时面临高额税收。 苹果公司选择在利率接近历史最低水平的时机来发行170亿美元债券,发行债券对于苹果来说有两个好处:其一是因为利息具有减税效应,提高杠杆率通常能够帮助企业降低税负;此外,由于发债可用于回购部分股票,提高杠杆率在理论上通常会提高普通股回报率。虽然苹果在公司债市场发行的美元债券将每年耗资3.1亿美元左右进行利息偿付,但是如果扣除税收的话,就能够节省将近1/3的利息支出。通过这种借款派息方式,苹果公司将避免最高90亿美元的潜在税负。
 
  避税有新招——国债来帮忙
 
  苹果基本上采用了国际上流行的三种避税策略:延期、转移定价和俗“check-the-box”的报税法。在延期策略中,美国公司只有将利润转移到美国本土时,才开始缴税。在转移定价中,厂商会将成本分摊到许多的下属公司中,比如向一个下属公司征收象征性的知识产权使用费,苹果可以扩大海外下属公司的利润,减少美国子公司的收入。Check-the-box方法则已经存在了15年,按照美国财政部规定,一些公司可以将自己归类于无需缴纳美国所得税的“disregardedentity”类型。
 
  苹果又开始积极使用其他避税新途径,那就是通过海外公司购买国债。目前,苹果、微软、谷歌、思科在美国的四大科技巨擘,共同持有了高达1240亿美元美国国债,其中大部分由海外子公司离岸持有。对于这些巨头科技公司而言,将公司的资产放到国内,无疑要交付大笔的税收。如果美国的公司用本国政府的国税券投资海外的公司,那是需要交税的。这笔钱应该被遣送回国,并且接受相应的税收。但是,让其海外子公司持有美国国债,除了方便对外业务扩张需要,而且获得国债利息的同时不用担心为此纳税,可以算得上是一个一举两得的好办法。全球部分大型企业均通过海外子公司持有本国巨额国债,这样他们在享受国债利息的同时,还不用担心所得税申报期限及巨额税单的到来。
 
  富裕的人会更加富裕,有钱的公司也会变得更加有钱,这些都是有原因的。他们比其他人更聪明,而且更擅长使用各种各样的金融工具和交易方式来支配自己的财富。

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